Pre-Columbian wheels.

Many new world pre-Columbian societies were highly advanced and produced impressive projects including pyramids, roadways, and aqueducts. People marvel how an “advanced stone age” culture was capable of these feats without metal, beasts of burden or the wheel. To say they did not have metal is inaccurate, they did have several metals including gold, copper and silver but, true, they did not have iron or steel. As for beasts of burden, dogs were sometimes used to pull light loads in North America, while Llamas hauled somewhat heavier packs in South America, but neither of these had the power of an old-world work beast such as a horse or ox. To say pre-Columbians lacked metal and beasts of burden is inaccurate, so, are we so sure that they really didn’t have the wheel?

Did they have the wheel?
A wheel is no use without an axle, examples of pre-Columbian axles.
Irrefutable proof that some pre-Columbians used wheeled carts. 
Arguments against pre-Columbian wheel use and counter-arguments.

Of course they had the wheel. There are many examples; one needs to look no further than at a typical Aztec or Mayan calendar to see a Pre-Columbian wheel. The intellectual class of the day fully understood the high concept of the wheel via different sized disks rotating on their respective axis’ to align cycles of different lengths. But knowledge of the wheel was not confined to the upper classes. The common man would probably not understand the high concept of the calendar wheels, but he could well understand the concept of a physical wheel. Virtually all the wheel calendars were made in one location and used in a different place, so had to be transported. Obviously the larger ones were rolled along, so the idea of a rolling wheel was nothing particularly novel to an average Aztec or Mayan. Besides, the concept of rolling was rudimentary; the large blocks of stone that were used for building were almost certainly moved by rolling them along on logs. Even those societies that did not move large stone blocks played ball games. Petro-spheres weighing several tons have been found in Northern Panama and Costa Rica which obviously had been rolled around. It is clear that Pre-Columbians did indeed have wheels and commonly used rolling for utilitarian purposes.

The axle.
Did pre-Columbians have the concept of an axle? Absolutely, there are many examples, here are three. 

The spindle whorl.
In the process of making thread for their back-strap looms, the pre-Columbians used various types of spindles. All spindles are essentially a wheel (the whorl) on the end of a stick which is spun around while the operator feeds strands onto it and pulls the thread. Spindles can be made in one piece, but usually the stick and the whorl are separate items with the whorl being made of a more durable material. In this example the whorl is made of stone, and one presumes a wooden stick would have been inserted in the hole creating a wheel and an axle. 

Pottery incisors and tatoo printers.
Some of the decoration was put onto pottery with a little roller such as the one in this picture. By rolling it over the soft clay, a repetitive pattern could be made. Similar objects have been unearthed that were used to paint repetitive tattoos onto skin. This little gadget would roll over the surface with something going through its center, presumably again a wooden stick, although it could have been made of other materials. This is another example of a wheel on an axle. 

Flying pole.
Several groups of pre-Columbians, from at least as far north as the Mayans to as far south as what is today the Nicoya Peninsula of Costa Rica, practiced an activity that we might today equate with a fairground game. Their purpose was certainly not idle entertainment; it was probably ceremonial and/or religious. A tall post was fixed into the ground with four ropes hanging off the top. Four men, each tied by a rope to their waist or ankle and then were spun around the pole 13 times (representing the calendar months). Presumably each man represented one of the four corners of the earth while the post represented the center or tree of life. It doesn’t take a degree in engineering to figure that those ropes could not have been tied directly to the post as that would have caused the men to “wind up” around the post, and not spin around. Clearly the ropes would be affixed to a wheel rotating around the axle of the post.

Irrefutable proof that some pre-Columbians used wheeled carts.
Dozens of “toy” wheeled “carts” with animal effigies have been found in Mexico, and some in El Salvador. Experts tend to agree that they are from the Late Post Classic Maya period, around 800-1200 AD. While they appear to be toys to us modern humans, it is unlikely that they were children’s playthings, more likely they had a serious religious use. The ceramic artifacts survived the ravages of time while wooden artifacts have left no trace, but it’s likely that they were also made of wood. These ceramic carts are irrefutable evidence that the Mayas had developed the concept of wheeled vehicles.

The debate gets more intriguing. By proving that at least some pre-Columbians had both conceptualized and manufactured a wheeled vehicle by no means lays to rest the debate over whether or not pre-Columbians used the wheel for transportation. 

Arguments against pre-Columbian wheeled transportation.

“There is no evidence.” 
The range of celestial events, day-to-day activities, animals and goods represented on what we have of pre-Columbia carvings, ceramics and codices, is quite broad. Yet none of the representations that have so far been discovered show anything that resembles a wheeled vehicle of any kind. Moreover, there are many representations of high-ranking people being carried around in palanquins and workers carrying all manner of things with tumplines.
Absence of evidence doesn’t prove something doesn’t or didn’t exist. There are many pre-Columbian artifacts, but there were vastly more before the westerners invaded. Monctezuma’s library alone reportedly contained thousands of books (codices) yet today only 5 verified original Mesoamerican codices exist. Books were burned, frescoes and ceramics were destroyed as blasphemous and gold and silver artifacts were melted down for export to Europe. It’s possible that a representation of a pre-Columbian wheeled vehicle will be found. 

“Labor was cheap and plentiful.”
The enormous amount of fill put into the hollows of the pyramids and temples was brought up on the backs of men.
Before the industrial revolution, there has never been a time in history when labour was over-abundant. It’s unrealistic to imagine hordes of men with not enough to do in a time when life was so labour intensive that corn had to be ground, thread had to be pulled, and cloth had to be made by hand as well as everyday activities such as fetching water etc etc. There was a high alternative cost to labour, getting the pyramids filled more quickly would free up men for other activities such as capturing slaves, or building more pyramids. 

“The environment was not suitable for wheeled transportation.”
A wheeled device would be of no practical use in the soggy wet jungle where they lived, or the rocky steep mountain paths that they traveled on.
Firstly not all pre-Columbians lived in wet rain forest jungle, those who lived in more arid lands could certainly have used a cart. Secondly many of those who did live in jungle had extensive cobbled roadways, thousands of kilometers often five meters wide or more, perfect for pushing or pulling carts along. And of course one can turn the wet environment argument around by pointing to so many parts of the old world that are wet, forested and mountainous whose human inhabitants did have wheels.

“They had no draught animals.”
Pre-Columbians may have had the wheel, but they never put it to practical use because they had no draught animals. The “You need an ox before you can have a cart” theory.
This is the most popular argument against pre-Columbian wheeled transportation, and one of the weakest. Not only is the premise wrong but also the fact it bases itself on. The premise, that a man, by himself can’t take advantage of a wheel without a beast of burden is wrong. Anyone who’s done some landscaping work will vouch for the value of a wheel barrow. One man can move a lot of earth on his back, but he can move a great deal more with a wheelbarrow. The supposed fact that pre-Columbians lacked beast of burden is also simply wrong. Andean pre-Columbians used llamas as beasts of burden. While a small cart behind a llama would be useless while climbing rocky switchback trails in the mountains, it would be very useful in flatter areas and in towns and villages. But that misses the point, it’s absurd to suggest that a wheel is only useful when combined with a beast of burden.

“A wheel is only one of many technological developments required for wheeled transportation.”
For a cart to work properly, the wheels need to be “free rolling” around the axle which required inventing hubs. The front axle needs to be articulated so that the cart can turn corners. The yoke needs to be invented otherwise the beast of burden will strangle itself. Spokes need to be invented because…
All of those developments are necessary for sophisticated carts, but wheels have many uses, some of which we know for certain that the pre-Columbians took advantage of. But this argument fixates on four wheeled carts as a given and then proceeds to show why four wheeled carts couldn’t have been developed at that time. Yet we know for a fact that miniature carts did exist, and it’s not unlikely that the ceramic carts that have been found were modeled on real life wooden carts. The ceramic replicas would not be able to emulate characteristics such as articulated front axles or spoked  wheels for example.

The Hypothetical first wheel.
If we accept that technology tends to evolve from simpler forms towards the more complicated, we can suppose that the first wheel was just that, one wheel, and the simplest axle is "fixed", so that's probably all that it was: a single wheel with a fixed axle. (Here is how the wheel might have invented itself.) One wheel with fixed axle technology would have been virtually useless for designing a cart. But it would have been the essential technological breakthrough necessary to make a simple wheelbarrow. The first prototype pre-Columbian wheelbarrow might have been nothing more than a basket with two sticks on each side attached to a single wheel, underneath or in front. Instead of being pushed as a modern wheelbarrow, it’s reasonable to speculate that it may have been pulled along with a tumpline while being held in balance with the sticks.

Based on the widespread evidence of wheel pre-Columbian wheel usage it is quite possible that at least some of the pre-Columbians, particularly the Maya did use wheels for transportation to some extent. It is also possible that they employed simple machines such as blocks and pulleys.

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Meso-American Calendar Wheels.

Pre-Columbian Petro-Spheers.
Pre-Columbian whorl.
Spindle & Whorl.
Tattoo Roller.

    PaloTope ceremony.
      ©2007 Luis Ferrero.

Pre-Columbian "Jaguar" cart.
©2007 All rights reserved by Justin Kerr.

Pre-Columbian "Monkey" cart.
©2007 All rights reserved by Justin Kerr.

The first wheeled transportation?
©2007 All rights reserved by Dorothy Evans

La Rueda PreColombiana.

Muchos de las sociedades pre-Colombinas del Nuevo mundo eran sumamente avanzadas y producían proyectos impresionantes como pirámides, carreteras y acueductos. Gente quedan asombrados viendo como una sociedad de “edad de piedra avanzada” era capaz de estas obras sin metales, animales de carga y la rueda. Decir que no tenían metales no es correcto. Sí tenían metales como el cobre, la plata y el oro. Y hablando de animales de carga, e perro fue utilizado para remolcar cargas livianas, y en América del Sur utilizaban la Llama para llevar cargas. Decir que los Pre-Colombinos no tenían ni metal ni animales de carga no es correcto. ¿Entonces estaremos tan seguros que no tenían la rueda?

¿Tenían la rueda?
Una rueda no funciona sin un eje. Ejemplos de ejes pre-Colombinos.
Prueba concreta que al menos algunos pre-Colombinos usaban “carretas” con ruedas.
Argumentos en contra del uso pre-Colombiano de ruedas y contra-argumentos.

Obviamente tenían la rueda. Hay muchos ejemplos. Uno no tiene que buscar más allá que un calendario Maya o Azteca para ver una rueda pre-Colombina. La clase intelectual del día entendía perfectamente el concepto de la rueda por medio de disco de diferentes tamaños dando vuelta, cada uno en su axis, para alinear ciclos de duraciones diferentes. Pero el conocimiento de la rueda no era reservada para la gente de alto rango. El hombre común tal vez no entendía el concepto alto de ruedas de calendario, pero sí bien podía comprender el concepto de una rueda. La mayoría de los calendarios se hicieron en un lugar diferente a donde se usaron, entonces tenían que haber sido transportados. Obviamente los calendarios más grandes fueron rodados, entonces el idea de una rueda rodando no era nada nuevo para un Azteca o Maya. De todos modos, el concepto de rodar era básico; las piedras labradas grandes, que usaban para edificar sus pirámides, casi seguro eran trasladados encima de tucos de árboles. Aún las sociedades que no trasladaban grandes bloques de piedra jugaban juegos de pelota. Petro-esferas pesando muchas toneladas fueron hechas por pre-columbinos, y obviamente estos los rodaban. Entonces no hay duda que los pre-Colombianos si tenían ruedas y acostumbraban rodar muchas cosas.

El Eje.
¿Tenían los pre-Colombinos concepto del eje? Absolutamente, hay muchos ejemplos. Aquí hay tres.

El Huso de hilo.
En el proceso de hacer hilo para sus telares de cintura los pre-Colombinos usaban diferentes tipos de husos de hilo. Todos los husos de hilo son básicamente una ruedita en la punta de un palito que una persona rodea mientras la otra alimenta con algo como algodón o lana para así hacer los hilos. Los husos de hilo pueden ser hechas en una sola pieza, pero normalmente la ruedita es hecha de un material durable, y el palito de madera. Esto es un ejemplo de una ruedita con un eje.

Rueditas para marcar arcilla o hacer tatuajes.
A veces la decoración en una vasija, u otro artículo de cerámica, fue puesta con una ruedito como esta en la foto. Al ponerle un palito adentro y rodearla sobre la arcilla, salía un diseño parejo y reproducible. Igual practicaban poner tatuajes con rueditas y ejes similares. Esto es otro ejemplo de una ruedita con un eje.

El palo-tope.
Varios grupos de pre-Colombinos desde al menos tan norte donde los Maya, y al menos al sur hasta la zona norteña de Costa Rica, la península Nicoya, practicaban una actividad que quizás nosotros hoy consideraríamos como un juego de circo. Para ellos seguro que no era un circo, deberá haber sido una ceremonia con importantes representaciones religiosas. Un largo palo fue fijado en el suelo con cuatro mecates en la punta. Trece veces, cuatro hombres, atados de la cintura o el tobillo, fueron rodeados alrededor del palo. Podemos suponer que los trece representaban los trece meses del calendario meso-Americano, y que los cuatro hombres representaban los cuatro direcciones cardinales, mientras el palo representaba el centro del universo. No requiere un título de ingeniería para reconocer que si los mecates fueron amarado al a punta del palo, cuando los hombres daban vueltas el mecate se iría haciendo cada vez más corto. Para dar vueltas y vueltas los mecates tenían que estar amarado a una rueda que daba vueltas sobre el eje del palo. Esto es otro ejemplo de una rueda con un eje enorme.

Prueba concreta que al menos algunos pre-Colombinos usaban “carretitas” con ruedas.
Docenas de “juguetes” de carretitas con representaciones de animales han sido encontrados en México y algunos en El Salvador. Los expertos están en acuerdo que provienen del periodo Maya tardío clásico, o sea 800-1200 DC. A nosotros nos parecen juguetes, pero es poco posible de que eran juguetes de niños. Más probable es que tenían un uso religioso. Las rueditas de cerámica sobrevivieron los siglos, pero los ejes, probablemente hechas de madera, se perdieron. Estas “carretas” son prueba concreta que los Maya habían desarrollado el concepto de vehículos con ruedas.

El debate se pone más intrigante. Hemos comprobado que al menos algunos pre-Colombinos conceptualizaron y manufacturaron vehículos con ruedas, pero eso no comprueba que los pre-Colombinos usaros ruedas par transporte.

Argumentos en contra de que los pre-Colombinos tenían transporte con ruedas.

“No hay evidencia.”
Las actividades diarias, eventos celestiales, animales, plantas, personas, eventos históricos y otras cosas representadas en lo que nos queda de cerámica, códices, tallados pre-Colombinos es bastante amplia. Pero no hay ni un solo ejemplo de una representación de algo semejante a un vehículo con ruedas.
La ausencia de evidencia no comprueba ni descarta que algo existiera, o no existió. Tenemos a mano bastantes artefactos pre-Colombinos, pero había mucho más cuando llegaron los europeos. La biblioteca de Moctezuma contenía miles y miles de libros (códices), pero hoy existen solamente 5 ejemplares. Libros fueron quemados, pinturas rotas, la cerámica quebrada como profana, y por supuesto, todo lo de oro y plata fue fundido. Si existieron, los vehículos de rueda habrán sido hechos de materiales suaves, madera, cuero, yute, que se han podrido durante los siglos pasados. Entonces, cabe la posibilidad que encontraremos representaciones de vehículos con ruedas, y es posible que las carretitas de animales son exactamente eso, representaciones de vehículos más grandes.

“No había necesidad de inventar la rueda ya que el labor manual sobraba.”
La cantidad inmensa de relleno para rellenar los basamentos de las pirámides fue traído sobre las espaldas de hombres.
En la historia del hombre, nunca, antes de la revolución industrial, hubo un periodo que la mano de obra sobraba. No es posible imaginar cantidades de hombres sin suficiente para ocuparlos en una época cuando el maíz se trituraba a mano, el agua se transportaba manualmente, lal tela se hacía a mano, ni hablar del hilo. Había un alto costo de alternativa al labor. Lograr rellenar de los pirámides más rápidamente liberaría labor para dedicar a otras actividades como ir a capturar más esclavos, o bien haciendo más pirámides.

“El medio ambiente no era apropiado para transportación con rueda. “
Un vehículo con ruedas no habrá tenido ningún uso en las selvas, húmedas, llenas de barro donde vivían, y tampoco útil en los senderos en las montañas rocosas.
Primero, no todos los pre-Colombinos vivían dentro de la selva lluviosa. Muchos vivían en lugares más secos y podrían haber aprovechado de una carreta. Además, aún en los lugares selváticos los pre-Colombinos tenían una extensa cadena de caminos empedrados, miles de kilómetros muchas veces de 5 metros o más de ancho, perfectos para remolcar o empujar una carreta. Y bien se puede voltear este argumento apuntando a múltiples lugares en el viejo mundo que son mojados, con mucho bosque, en lugares montañosos donde si usaban ruedas.

“No tenían animales de carga.”
Puede ser que tenían la rueda, pero nunca lo pusieron a uso porque no tenían animales de carga. Es la teoría “Sin buey, no hace falta carreta.”
Este es el argumento más popular en contra de transportación por rueda pre-Colombina. El más popular y el más débil. No solo está equivocada la premisa, sino también el hecho en que se basa. La premisa es que un hombre, solo, sin animal de carga, no puede aprovechar de una rueda. Cualquier persona que ha trabajado un poco afuera en un jardín, o en una construcción puede comprobar el gran valor de un carretillo. Un hombre puede mover gran cantidad de tierra en su espalda, pero puede mover una cantidad mucho más grande con la ayuda de un caretillo. Y ya hemos visto que el “hecho” de que no tenían animales de carga es equivocado. Una llama remolcando una carreta por los senderos montañosos es impráctico, pero sería muy útil en lugares más planos y dentro de ciudades y pueblos. Pero eso evita el punto que es absurdo declarar que el hombre solo encuentra uso a la rueda si tiene animal de carga.

“La rueda es solamente uno de muchos desarrollos tecnológicos que se requiere para transportación con ruedas. “
Para que una carreta funcione bien, las ruedas tienen que rodar “sueltas” por el eje. El eje delantero tiene que estar articulado para que la carreta pueda pasar por una curva. Hay que inventar el yugo si no el animal se ahogaría. Se necesita inventar radios…
Pues sí, todos esos inventos son necesarios para tener carretas sofisticadas, pero una rueda tiene muchos usos más algunos que ya sabemos que aprovechaban los pre-Colombinos. Pero este argumento se fija en las carretas de cuatro llantas de hoy en día, y sigue para comprobar que los pre-Colombinos no pudieron haber hecho una carreta así. Pero sabemos de hecho que tuvieron “carretitas”, y es bien posible que éstas son representaciones de carretas grandes. La arcilla tiene sus límites, y estas réplicas de cerámica no podrían tener ni ejes articulados ni radios.

Una Hipotética primera rueda.
Si aceptamos que la tecnología desarróllese desde lo más sencillo hacia lo más complicado, podemos suponer que la primera rueda era exactamente eso: una rueda. Y si pensamos que el eje más sencillo es un eje fijo la primera rueda habrá sido una sola rueda, sólida, en un eje fijo. Esta novedad sería básicamente inútil para crear una carreta. Pero hubiera sido la brecha tecnológica necesaria para hacer un caretillo sencillo. Uno de los primeros prototipos del carretillo pre-Colombino podrá haber sido nada más que una canasta con dos palos, uno a cada lado, juntados a una rueda sencilla en un eje fijo. Posiblemente es ves de empujarlo, como acostumbramos hacer hoy en día, lo hubieran remolcado como acostumbran hacer lo amerindios con la frente de la cabeza mientras mantenían el balance con los palos.

Basándonos en la evidencia de uso comprobado de ruedas por los pre-Colombinos es bien factible que algunos pre-Colombinos, especialmente los Maya, si usaron la rueda para transportación al menos hasta cierto punto. También es possible que emplearan la rueda en otras máquinas sencillas como poleas.

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Ruedas de Calendario Meso-Americanas.

Petro-Esferas Pre-Colombianas.
Ruedita de Huso Pre-Colombiana.
Huso de hilo.
Ruedita para tatuajes.

    Ceremonia del PaloTope.
      ©2007 Luis Ferrero.

Carretita "Jaguar" pre-Colombiana.
©2007 Derechos Reservados, Justin Kerr.

Carretita "Mono" pre-Colombiana.
©2007 Derechos Reservados, by Justin Kerr.

¿El Primer Vehículo con Rueda?
©2007 Derechos Reservados, Dorothy Evans