Pre-Columbian Balls.

A tropical paradise.
Monumental Petro-Spheres.
Space Aliens.
Nature makes spheres.
Man made polished monumental spheres.
Indigenous population of 27,000?
Population re-evaluation.
Columbus' Last Voyage.
United Fruit Company.
Goddess Worship?
More Photos.
Costa Rica! A tropical paradise with first class tourist industry. Sunny beaches, thick mountain rain forest, abundant flora and fauna in national parks that attract eco-tourists from all over the world. Costa Rica also has a deep and fascinating history. Costa Rica was explored by westerners before the founders of Jamestown were even born. This Church, in Cartago was first built in 1635. And that's just talking about the history after the European contact.

Monumental Petro-Spheres.
When I was growing up in Costa Rica in the 70’s I noticed that some of the fancy houses, and some of the government buildings had these enormous stone spheres decorating the front lawns. When I asked people what they were, the usual response was a disinterested “Son bolas de los Indios.” On closer inspection it was clear that these weren’t just ordinary balls, they were solid stone, were finely polished and appeared to be perfectly spherical. The bigger ones were taller than a man and weighed thousands of kilos.

But in those days no one was very interested, the local Costa Ricans didn’t consider themselves descendants of the people who made the spheres in the first place. One of the legacies of the caste system imposed by the Spanish Conquerors is that even today to be of indigenous decent is not something most people are proud of. Modern Costa Ricans are proud to be considered relatively European in comparison to other Central American populations. So the spheres were a mere curiosity not really worthy on any serious investigation.

Space Aliens.
My history books at the time told us that Columbus found a land sparsely populated by about 27,000 simple stone-age Indians, whose technical expertise was limited to making stone axe-heads. They certainly weren’t capable of building these spheres. Over recent years pseudo scientists “discovered” the spheres. They came up with these whacky theories like that they must have been built by space aliens as navigational beacons to Stonehenge and Easter Island. So if the Indians hadn’t built them, and one was not prone to accept supernatural theories about Space Aliens or Lost Tribes of Israel, the logical explanation was that they were formed by some natural geological process.

Nature makes spheres.
Yes, stone balls can be produced by natural forces. River and sea worn boulders can be quite spherical. Or when lava flows it sometimes forms what are called pillows, these can be later covered with sedimentary rock and the result, after erosion, can resemble a sphere protruding from or even falling off a rock face. Similarly when lava flows underwater and is restrained by some obstacle that allows some of the lava to get through, the pressure of the lava behind will cause a bubble to form much like a dollop of toothpaste coming out of a tube. The water will cause the bubble to cool from the outside quickly and blobs can be formed, some of which are very spherical, and can become even more so after some erosion takes place. Another way for spheres to form naturally is from a lava bomb. A volcano might shoot a glob of molten lava into the air, and when it comes down into water it retains its dewdrop shape. With a little erosion, this too can turn into a sphere. And natural stone spheres are not limited to volcanic rocks. The so-called cannon ball lime-stones are examples of spheres forming on some nucleus, perhaps a shell or fragment, in a sedimentary environment, much like a pearl forms inside an oyster.

Man made, polished monumental spheres.
But just looking closely at these spheres anyone can that they are man-made, for one thing, naturally made spheres don’t have picking and polishing marks. In looking closely at different spheres you can see how different artisans used slightly different tools and techniques to make them. These huge spheres were found together, in situ by an archaeologist, Samuel K. Lothrop, who documented them forming part of a geometric pattern. Compare the finish on these two spheres. It is likely that they are contemporaries of each other, yet one shows slightly more aggressive picking action than the other.

Let’s get back to the estimated population of Costa Rica upon contact with Europeans. Where did this 27,000 number come from? Well the Spanish were far more organized than the French or English conquerors; they kept records of all sorts of things. There are huge archives of 16th century documents in Madrid, Seville and València in Spain as well as local archives in Latin America that document all sorts of things, down to details such as how many spoons were in a ship’s kitchen. This 27,000 Indian population number most likely came for a census ordered by a Conquistador by the name of Perafán de Ribera in 1569. He was obliged to make as accurate a count as possible so that the Indians could be proportionately divided among the Spanish residents. He was under pressure to come up with an accurate figure, and it would seem he had no vested interest in veering from the truth one way or the other. Fair enough, Costa Rica was a slightly different shape than it is today which might have skewed the numbers slightly, but his estimate may be considered reasonably accurate.

So let’s accept for the moment an indigenous population of 27,000 after three generations had passed since first contact. But a number in that range at the time of contact seems absurdly low when we consider the vast quantities of beautiful pre-Columbian artifacts that have been unearthed. We know that the European conquerors looted as much gold as they could. In the middle of the 16th century, King Charles 1 of Spain, (Emperor Charles V), specifically instructed his Conquistadors to plunder graveyards in search of gold. Those Conquistadors saw no aesthetic value in the ceramic artifacts, indeed even considered them profane and smashed them pieces. Spanish conquerors were only interested in gold and they took whatever they could. While there was plenty of gold still left to be panned from rivers, it was much easier to take the gold straight from the Indians.

Unfortunately the Spanish had no interest in the anthro and zoomorphic representations of these gold handicrafts. One can only imagine how many unique and irreplaceable works of art were melted down into gold ingots and sent to Spain. 400 years of looting and melting down of pre-Columbian gold artifacts had already occurred before an American, Minor C. Keith put in a railway from the east coast to the central valley, and a smaller one running up the Caribbean coast to service his banana plantations. In just the width necessary to lay the track all sorts of pre-Columbian artifacts were unearthed. Luckily Mr. Keith found them interesting and began to collect the best pieces. This one collector, Minor C. Keith collected over 17,000 gold and ceramic artifacts at the beginning of the 20th century, and these were only the best pieces. And there are many more collections, most of them outside of Costa Rica.

How is it possible that only 27,000 people, men women and children, from all the strata of society, Caciques to laborers left enough high quality ceramic, gold and jade artifacts so that even after 400 years of plundering and destruction, there are still hundreds of thousands of pieces in modern collections?

The first significant conquistador of Costa Rica, Juan Vázquez de Coronado, began his conquest in 1642, a generation after Mexico was conquered. While there were fierce battles and many Indians slaughtered, Coronado found relatively little resistance, the reason was that the Spanish began the first stage of their conquest without even knowing it two generations before Coronado set foot in Costa Rica.

Yes, the Conquerors did bring their horses, steel and gunpowder, but their most powerful weapon by far was one they didn’t even know they had. In the four decades between Columbus’ arrival and Coronado’s ‘entradas’ Spanish traders sailed into ports like Limón, and traded with the Indians. The Indians traded with the Spanish and from contact with the traders and their livestock they caught European and African crowd diseases to which they had no resistance. Smallpox, measles, tuberculosis, possibly the black plague, certainly malaria and others diseases decimated indigenous populations. Worse the Indians traded with each other and spread the diseases inland. So by the time Coronado began his conquest, entire populations had been wiped out, reduced by 50% or more on each successive wave of imported diseases.

Population re-evaluation.
Today the experts have drastically increased the estimates for Costa Rica’s original Indian population. A figure of 1,000,000 is academically defensible. A conservative estimate of 600,000 is a figure few professional archeologists would reject as too large. Even if we go with the lower number, that’s a big adjustment from 27,000 to 600,000. With a population of 600,000 there would have been enough people so the society could afford specialized craftsmen to make luxury items for the privileged people. And there would been enough privileged people to leave us the quantity of fine ceramic, gold andjade artifacts that we have in museums today. And of course there would have been enough specialized craftsmen and possibly women to produce these monumental spheres without the help of space aliens. But it’s sobering to realize that in two or three generations the Indian population was reduced by over 95%. It would take 400 years, until the 20th century for Costa Rica to recover to the population that it had in 1492. Most of that population replacement came from Europe, which explains why Costa Ricans consider themselves so European. Those immigrants who came found a vast fertile land, virtually unpopulated, and the few Indians that they met were indeed relatively primitive. Those Indians were remnants of a vast and complicated society whose social, religious, political, legal, economic, ethical and environmental structure had been destroyed and replaced with one where their assigned position was at the bottom.
Some Indians survived, they developed immunities but were enslaved. Some continued to bravely fight the powerful immigrants. Echoing the pattern seen all across America, the Indians were progressively pushed from the best land and retreated into the mountains. That is where most Costa Rican Indians live today, high up in the southern mountain range which today goes by a name the Spanish gave it: the Talamanca.

Columbus' last Voyage.
My history school-book told us that on Columbus' last voyage to the new world he came ashore where present day Limón is today. He marvelled at the quantity of gold that the Indians wore and therefore named the new country "Costa Rica", and claimed it for King Ferdinand of Spain. There are many errors in this version of events. Perhaps this is being picky, but for starters Ferdinand was not technically the King of Spain. Secondly, Costa Rica did not get that name until many years later. Thirdly, Columbus didn't actually drop anchor at Limón. The typical defensive tactic of the Spanish was to anchor at a small island, just off the mainland, as they did in this case just off the island which today is named "Uvita". And lastly, while not impossible, it would have been highly uncharacteristic for Columbus to leave his ship at all; it's unlikely that he ever set foot on Costa Rica. The few Indians he saw would have been those that boarded his ship and those he saw through his spyglass. The European conquerors were accustomed to short, malnourished, toothless, unwashed and small-pox scarred Europeans. Many of them, including Columbus, marvelled at what handsome human specimens the Indians were. In this case they were from the Tariaca tribe, and note that no mention of the Tariaca tribe was made on Perafán de Ribera's census 67 years later.

It’s virtually impossible that Columbus saw any spheres, and it’s unlikely that his men did either. Most of the spheres are concentrated in the South Western area of Costa Rica called the Diquís. Smaller spheres have been found all over Costa Rica. But the larger spheres weigh many tons, and transporting them over long distances would have been an incredible feat of engineering, particularly for people who had neither the wheel nor beasts of burden. At least two large spheres were documented in context from a grave in the Nicoya peninsula, and there are others in Nicoya but out of context. These Nicoya Indians were a completely different tribe, and the spheres may it have been gifts from the Indians from the Diquí region. Whatever the reason, they were transported over a distance of more than three hundred kilometers. Whether pre-Columbian Indians had developed sails is an issue of much debate among archeologists. But we do know they were adept seamen and participated in a robust coastal trade system up and down both coasts. They certainly had canoes and rafts which is probably how they transported the sphere from Diquís to Nicoya. Imagine dealing with the waves and wind on a raft while trying to control a massive sphere rolling about that weighed several tons!

United Fruit Company. (La Unai.)
The spheres lay forgotten for 400 years until, in the 1940’s, the United Fruit Company began convert vast areas of tropical jungle on the south west coast into homogenous banana plantations. Many spheres were found here at what today is called “Finca 6”. When clearing the land and digging ditches the steam shovels found their work hampered by these strange stone spheres. Some were destroyed, others buried, and some, like these, were simply shoved aside. Luckily amateur an archaeologist was the daughter of a Banana company executive. Doris Stone recognized the enormous archaeological and cultural value of these spheres and enlisted the help of a professional archaeologist, the legendary Samuel K. Lothrop. He managed to study some of the spheres in situ, before the steam shovels moved them out of their archeological context.

Although the Costa Rican Indians did not build temples or other buildings out of stone, they did make many other stone objects with unprecedented precision. There are stone carvings that are unique to the Costa Rica such as the intricately carved four legged metates. The metals that the pre-Columbians used, such as gold and copper were far too soft to use for carving stone. Alberto Sibaja, a Costa Rican authority on pre-Columbian issues runs a workshop where he makes reproductions of pre-Columbian stone items. He says that even with modern day power tools, he’s been unable to emulate some of the stone carvings. As in other parts of America, rumors persist that Shamans concocted a special mixture of herbs and roots that was used to melt stone.

Most of the carved stone artifacts from Costa Rica are made from andesite, or andesitic tuffite both igneous rocks formed above ground. While there are a few examples of spheres made from limestone, most of them are made from an igneous rock formed below ground, Gabbro. The high Talamanca mountain range is largely composed of Granites and Granodiorites. Parallel to, and south of the Talamancas is a lower range, the intermediate range, which runs through the Diquís region. It is in this range where we find the gabbro as it was probably derived from the same magma chamber and shows a topographicaly lower level of the geologic structure because it has been eroded to a greater depth.

It is virtually certain that the source rock for the majority of the spheres came from outcrops of this deposit, while source of the limestone was nearer the coast. It’s unlikely that the makers of the spheres had sophisticated quarrying techniques. They most likely took advantage natural fissures, or ‘joints’, in outcrops to pry loose raw material that was appropriate for sphere production. When selecting limestone it must have been particularly difficult to find blocks that were large enough and were structurally sound. This is true with any limestone, but especially true with the shell-rich type of limestone that is found in Costa Rica. The limestone that is used in Maya pyramids for instance is very finely grained, so large blocks can be cut that are sound. But the chunks of shells permeating Costa Rican limestone make it unsuitable for construction. All limestone is softer and more porous than Gabbro, as well as more reactive to carbon dioxide. The result is that the few limestone spheres are usually more worn down by natural weathering than their Gabbro counterparts.

Goddess Worship?
Anthropologists and Archaeologists often, at least professionally, avoid characterizing or speculation on motives. But that’s half the fun isn’t it? We must be careful to avoid projecting our own pre-conceptions or values, but it’s surely fair to use terms like aesthetics or aesthetic intent. What exactly spheres represented is highly speculative. And they probably represented at least slightly different things to different populations at different times. It’s like speculating that the tree of life meant one thing only to the Maya. But surely, whatever it does represent, it was not exactly the same thing for all Maya from those who lived 2,000 years ago to those who live today.

The spheres remind many people of the moon, and it’s possible that they were made as representations of the moon. One could speculate that they are part of some Goddess worship culture. We know that the Indians practiced matrilineal heritage, but that’s about it. Some of the spheres have anthropomorphic figure carved into them and at least one, this one in the museum, has raised speculation that the carving on it represents the galaxy. This is all speculation, what we can say with relative certainty is that these spheres were important to the Indians who made them. It is also safe to say that many people were involved in making them, no one person would have the strength or breadths of techniques to accomplish making one by his self. Or herself, we have no way of knowing if women worked on the spheres. Different spheres show different techniques, some more effective than others. Those spheres that have been documented in situ were almost always in public areas, indicating they were for public consumption. (There is that one exception of the Nicoyan sphere found in a grave, and the smaller spheres have been found all over, but here we are referring to the large “monumental” spheres.)

These two spheres, some of the few that were documented in situ, were found were found one at each side at the top of a wide stone ramp that led up to the top of a large mound. The mound itself almost certainly was mostly covered by a circular building that may have been a home or a public gathering place, but the point here is that the spheres were not in the middle of the mound but outside flanking the top of the ramp. They were not found in the middle of a mound which would indicate that they were kept indoors; they were in a prominent exterior place what we would interpret today as public art. We can’t be sure if they were public art, religious symbols, status or territorial markers, or something else, but we can safely surmise that they were produced by a group of people, for public consumption.

Another interesting thing about these two spheres is that they are a pair of the few spheres that were made of limestone, and they appear to be severely weathered. On this sphere for instance one could speculate that most of the sphere was buried but part of it was subjected to heavy rain. They are nicely rounded on one half while the other is mis-shapen. The Costa Rican archaeologist Ifigenia Quintanilla explained to me that the part one would assume was the worn part was actually found underneath, not exposed on the top. They were originally placed with spherical part showing and the rough part buried.In other words, the sphere was made that way in deliberately. Why? Why not make a perfect yet smaller sphere? We’ve already seen that the shell-rich limestone presents particular challenges. With these two spheres seems the people who made them pursued the aesthetic of large roundness over perfect sphericity. They could have made a smaller perfectly round sphere, but for some reason they chose to maximize the size of the sphere by sacrificing it’s wholeness.

The images you see here don’t do justice to the power of these spheres. You have to experience them in person to feel a certain primal vibration that they have. You have to visit with one, face to face to appreciate their solemn power. Often I have watched people with the spheres. They approach them and instead of touching them as they might do to a sculpture, they almost invariably place their whole hand on them. These spheres are as unique as they are silent, powerful and mysterious.

Children are enchanted by them; they play around them and climb on them. These boys in Osa peninsula have the most unique and priceless garden play set in front of their simple wooden house. They were playing happily on them until their mother called them inside when I asked permission to photograph them.

The spheres are unique. No-where else in the world has an ancient cultures made such large and polished stone spheres. There are only about 300 monumental spheres in existence. None could possibly be younger than 500 years old, and some may be well over 1,300 years old. Yet these unique, irreplaceable and priceless monuments are neglected and ignored.

The largest sphere found to date is known as “El Silencio”. It sits on a hillside about 900 meters away from this small quarry on the south side of the river Terraba, near the town of Palmar Norte. I don’t know since when have people taken limestone from this quarry, I show it to you just so you can see the type of rock found naturally in this areas. Perhaps the Indians did extract limestone from this quarry to make some of the limestone spheres, but “El Silencio” is not made from this local rock, it is made from the harder and heavier gabbro.

Here is El Sliencio, over 7 feet in diameter and weighing over 32,000 lbs. The rock it’s made of is not form around here. It probably came from an outcrop about 15 miles from here, over steep hills and valleys and up the side of the mountain. It has been badly damaged by weather and the repeated burning of the field where it has been for as much more than a millenium. The hot weather and flames heat the stone, and when the rain clouds burst in the afternoon, the water cools the surface suddenly and causes exfoliation. Layers peel off, indeed it has been speculated that exfoliation, perhaps with hot coals followed by cold water, might have been one of the techniques that was used to make the spheres.

In some ways it is sad to see this magnificent El Silencio in such a state of neglect. On the other hand even after every one of us is long gone, El Silencio, will still be here, quietly listening to the same sounds of the birds, insects wind and rain that it has witnessed for over a thousand years.

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The Osa Penninsula.

Basilica de Cartago, 1635.

Private house in San José.

Braulio Carillo park, San José.

Oduber Airport, Guanacaste.
High School in Palmar Norte.
Close up showing different picking technique.

Indigenous population census in 1569.

Conquistador Juan Vázquez de Coronado .

Examples of Pre-Columbian Ceramics.
Examples of Pre-Columbian Gold.
Courtesy & ©

Examples of PreColumbian Jade.

Indigenous Population Decimation.

Isla Uvita, Limón. Click to see the anmiation.

Painted sphere in Limon's park, 100 yards from where Columbus' men likely landed.

Finca 6, Osa. Click to see the animation.

Spheres collected at Finca 6, Osa.

In Situ Spheres at Finca 6, Osa.

The Talamanca. Click to see the animation.

Finca Victoria, Palmar Sur, Osa.

Sphere in the park at Sierpe, Osa.

Spheres that Flanked an Approach Ramp.

Mound with ramp and public art.(Temp. pic.)

Children's Front Yard Play Set, Drake, Osa.

Limestone Quarry.

El Silencio.

Bolas Pre-Colombianas.

Un Paraíso Tropical.
Petro-Esferas Monumentales.
Esferas de la Naturaleza.
Petro-Esferas monumentales, hechas y pulidas por hombre.
¿Una Población de 27,000?
La población re-evaluada.
El Último Viaje de Colón.
La “Unai”. (United Fruit Company.)
¿Adoración de Diosas?
Más Fotos.
¡Costa Rica! Un paraíso tropical con una industria de turismo de primera clase. Sol y playa, bosques húmedos, fauna y flora abundantes en parques nacionales que atraes eco-turistas de todo el mundo. Costa Rica también tiene una historia larga y fascinante. Costa Rica fue explorado por Europeos antes de que los fundadores de Jamestown hubieran nacido. Esta Iglesia, en Cartago fue construida originalmente en 1635. Y estamos hablando solamente de historia después del primer contacto Europeo.

Petro-Esferas Monumentales.
Cuando yo crecía en Costa Rica en los años setentas miré que en los céspedes de algunas casas prestigiosas, y algunos de los edificios de gobierno, tenían unas bolas inmensas de piedra. Cuando pregunté a la gente que eran, recibí como respuesta un sin interés “Son Bolas de los Indios.” Mirándolas de cerca era claro que estas no eras bolas sencillas. Eran de piedra sólida, bien pulidas y en apariencia perfectamente esféricas. Las más grandes eran más altas que un hombre, y pesaban miles de kilos.

Pero en aquellos años nadie se interesaba mucho. Los Ticos (como se acostumbran llamarse la gente de Costa Rica) no se consideraban descendientes de los que habían hecho estas esferas. Es uno de los legados del sistema de castas establecida por los colonizadores que, hasta hoy en día, ser de descendencia indígena no es algo de que la mayoría de la gente tendría orgullo. Los Ticos son orgullosos de ser relativamente más Europeos que el resto de los países centro americanos. Entonces las esferas de piedra eran solamente curiosidades que no ameritaban alguna investigación seria.

Mis libros de historia decían que cuando Cristóbal Colón llegó a Costa Rica encontró un país poco poblado con unos 27,000 habitantes, sencillos, básicamente de era de piedra. Sus habilidades técnicas llegaban quizás a hacer hachas de piedra. Definitivamente no erran capaces de hacer estas esferas. En los años recientes han venido una serie de personas, digámosles “científicos” quienes han “descubierto” las esferas. Ellos salieron con teorías esotéricas como por ejemplo que las esferas fueron hechas por extraterrestres usándolas como marcadores de navegación, junto con los monumentos de la Isla de Pascua , para encontrar la ciudad perdida de Atlantis o Stonehenge. Entonces si los indios no habían hecho las esferas, y uno no estaba dispuesto a aceptar teorías de extraterrestres o tribus perdidos de Israel, la explicación lógica era que fueron hechas por un proceso natural geológico.

Esferas de la Naturaleza.
Es cierto que hay esferas hechas por procesos naturales. Cantos rodados de río y mar pueden ser bastante esféricos. O cuando la lava volcánica fluye a veces forma lo que se puede llamar almohadas que pueden ser cubiertas después por capas de sedimento. El resultado después de la erosión pude ser parecido a una esfera saliendo de un paredón de piedra. También cuando la lava fluye debajo del fondo marino y se topa con un obstáculo, que impide su total curso, pero permite a parte de su material salir por un hueco, la presión de la lava atrás crea una burbuja de piedra liquida, algo parecido a un poco de pasta dental saliendo del tubo. El agua enfría la burbuja de piedra, y después de siglos de erosión puede salir como una esfera. Otra manera es una bomba de lava. Cuando un volcán escupe al aire un poco de lava que cae dentro del agua, retiene su forma de gota. Igual con erosión, la “gota” puede terminar muy esférica. Y las esferas naturales no solamente son de piedra volcánica. En Inglaterra hay muchas esferas de “Bola de Cañón” que se formaron en una forma similar a como se hace una perla dentro de una ostra. La esfera comienza desde un núcleo, quizás un fragmento de concha, en un ambiente sedimentaria.

Petro-Esferas monumentales, hechas y pulidas por hombre.
Con tan solo observar estas esferas de cerca cualquiera puede ver que son hechas por el hombre. Es evidente que generaciones diferentes de artesanos usaron técnicas y/o herramientas levemente distintas para hacerlas. Estas dos esferas inmensas fueron encontradas juntas, “in situ” por un arqueólogo, Samuel K. Lothrop, quien las documentó en una figura geométrica. Compare el terminado de uno con el otro. Es bien posible que las esferas fueran contemporáneas una con la otra, pero una parece que lo “picaron” más agresivamente que la otra.

Veamos la supuesta población de Costa Rica al contacto con europeos. De donde salió esta cifra de 27,000? Pues los españoles eran mucho más organizados que los colonizadores ingleses o franceses, ellos mantenían toda clase de documentación. Hay archivos extensos en Madrid, Sevilla, y València en España, y más archivos en las colonias. Estos documentan un sinfín de cosas, hasta detalles de cuantas cucharas había en la cocina de tal barco. Esta cifra de 27,000 indios casi seguro viene de un censo del año 1569, que hizo uno de los primeros Conquistadores de Costa Rica, Perafán de Ribera. Él estaba obligado a contar los indios en la forma más exacta posible, para dividirlos entre los “encomendados” españoles. Era importante que sus números fueran ciertos, y él no tenía interés de exagerarlos ni para arriba ni para abajo. Vale mencionar que Costa Rica tenía un territorio un poco diferente a lo que tiene hoy, asunto que podrá cambiar los números un poco, pero 27,000 se puede considerar como un número no muy lejano de la verdad.
Entonces por el momento aceptemos esa cifra de una población de 27,000 tres generaciones después del contacto inicial en 1502. Pero un número de 27,000 de población de toda Costa Rica antes del contacto Europeo es absurda cuando consideramos la inmensa cantidad de de los bellos artefactos pre-Colombinos desenterrados en Costa Rica. Sabemos que los conquistadores tomaron todo el oro que pudieron. A la mitad del siglo 16, el Rey Carlos 1 de España (Emperador Carlos V) específicamente exigió a los conquistadores que desenterraran los cementerios indígenas para saquearles el oro que contenían. Los conquistadores no encontraban valor estética a las piezas de cerámica que encontraban. Es más los consideraban piezas de idolatraría al diablo y los destrozaban. A los conquistadores les interesaba solamente el oro y cogieron todo lo que podían. Mientras había mucho oro para sacar del los ríos, era mucho más fácil quitarlo directamente de los indios.

Desafortunadamente los españoles no les interesaban las representaciones anthro y zoomórficas de los artefactos de oro. Imagínese cuantas piezas únicas y preciosas fueron derretidas para hacer lingotes de oro que fueron enviados a la tesorería del Rey. 400 años de saqueo pasaron antes de que un Estadounidense, Minor C. Keith construyó un ferrocarril desde la costa caribeña hasta la depresión central, y otra vía ferroviaria subiendo parte del costado caribeño del país para atender las fincas de banano. En solo el ancho necesario para instalar los rieles, desenterraron grandísima cantidad de artefactos pre-Colombinos. La gran suerte es que el señor Keith le llamó la atención estos artefactos y él empezó a coleccionar las piezas mejores. Un solo coleccionista, este señor Keith, acumuló más de 17,000 piezas preciosas de oro, cerámica y jade al comienzo del siglo 20, y estos fueron solamente las mejores piezas. Y hay muchas más colecciones, la mayoría fuera de Costa Rica.

¿Como es posible que solamente 27,000 personas, hombre, mujeres y niños, de todos los niveles sociales, de caciques a peones, dejaron suficiente cantidad de artefactos finos de oro, cerámica, y jade que después de 400 años de saqueo y destrucción existen todavía cientos de miles de piezas en colecciones modernas?

Un conquistador importante, Juan Vázquez de Coronado, comenzó su conquista en 1642, una generación después de la conquista de México. Hubo fuertes batallas, y muchos indios murieron, pero en verdad Coronado no topó con gran resistencia. La razón por esto es que la primera fase de la conquista de Costa Rica lo comenzaron los Españoles sin saberlo, dos generaciones antes de que Coronado empezara sus “entradas”
Se ha dicho mucho sobre el poder abrumador del los caballos, acero y pólvora de los conquistadores, pero su herramienta más poderosa era uno que ellos siquiera sabían que tenían. Durante las tres décadas entre el arribo de Cristóbal Colón y las entradas de Coronado los españoles trocaban con los indios. Con el contacto de los españoles y sus esclavos y animales los indios fueron infectados con “enfermedades de muchedumbre” al que no tenían ningunas resistencias. Viruela, sarampión, tuberculosis, malaria y posiblemente la plaga negra diezmaron a las poblaciones indígenas. Y todavía peor, los indios de la costa trocaban con los del territorio adentro y así esparcieron las enfermedades por todo el país. Entonces cuando Coronado comenzó sus entradas, pueblos enteros habían sido eliminados, y otras poblaciones fueron reducidos por 50% o más en cada ola sucesiva de enfermedades importadas.

La población re-evaluada.
Hoy día los expertos han incrementado drásticamente los estimados para la población indígena al momento de contacto. Un número de 1,000,000 de indios en Costa Rica es defendible en círculos académicos. Una estimación de 600,000 es un número conservador que pocos arqueólogos estarían en desacuerdo. Aún si vamos con el número menor, es un gran ajuste ir de 27,000 a 600,000. Con 600,000, perfectamente habría una población suficientemente grande para que la sociedad pudiera tener una jerarquía y división de labores donde artesano especialistas hacían artículos suntuarios para privilegiados. Hubiera suficientes personas de privilegio para consumir la cantidad increíble de artefactos finos que se ha desenterrado. Y por supuesto hubiera artesanos especializados suficientes para todas las tareas necesarias para producir las esferas, sin la ayuda de extraterrestres.
Sin embargo merece enfatizar que la población indígena de Costa Rica sufrió, en dos o tres generaciones, una disminución de al menos un 95%. Duraría más de 400 años, hasta el siglo 20, para que Costa Rica recuperara la población que tenía cuando llegaron los europeos. La mayoría de esa población vino de Europa, por eso que los ticos se consideran tan Europeos. Los inmigrantes que vinieron encontraron un país grande y fértil, prácticamente despoblado. Los pocos indios que encontraron eran de verdad primitivos. Esos indios eran los pocos que sobraron de una sociedad grande y complicada. Sus sistemas sociales, religiosos, políticos, económicos, éticos y de manejo de su medio ambiente habían sido destruidos. A cambio recibieron una estructura social que lo único que comprendían era que su sitio designado era el más bajo.
Algunos indios sobrevivieron, desarrollaron inmunidades pero fueron esclavizados. Otros lucharon con coraje contra los poderosos inmigrantes. Igual al patrón de todo el continente americano, los indios fueron empujados de los mejores terrenos, progresivamente hasta que terminaron en las montañas. Y es en la montaña donde hoy día viven la mayoría de los indios, en la fila denominada Talamanca.

El Último Viaje de Colón.
Mi libro de historia en la escuela me enseño que e su último viaje al nuevo mundo, Colón desembarcó donde hoy día se encuentra el pueblo de Limón. Él quedó asombrado de la cantidad de oro que traían los indios, y por eso le puso el nombre de “Costa Rica” y lo declaró pertenencia del Rey Fernando de España. Hay muchos errores en este relato. Primero, y quizás es ser necio mencionarlo, pero técnicamente Fernando no era Rey de España. Segundo, fue muchos años después que Costa Rica se nombrara así. Tercero, Colón no ancló en Limón, siguió la táctica defensiva normal de los españoles de anclar en una isla un poco cerca a la tierra principal. Ancló en la isla que hoy se llama “Uvita”. Cuarto, no es imposible que Colón pisó tierra Costarricense, pero no hubiera sido nada característico del Almirante que dejara su carabela del todo. Los indios que él vio deberán haber subido a su bote, sus hombres le deberán haber traído descripciones. Los colonizadores europeos estaban acostumbrados a ver gente europea, sin dientes, mal-comidos, sin bañarse, con cicatrices de viruela, y muchos de ellos quedaron sombrados, igual que Colón de que bellos ejemplares de humanidad que eran los indios. En este encuentro era del tribu Tariaca y por cierto noten que en el censo de De Ribera 47 años después no se menciona ni un miembro del este tribu.

Es casi imposible que Colón vio una esfera, y muy poco probable que alguno de su tripulación vio una tampoco. La mayoría de las esferas se han encontrado al otro lado del país en la zona Pacifica sur, en la región Diquís. Se han encontrado esferas pequeñas por todo el país, pero las grandes pesan varias tonelada y transportarlas largas distancias sería un reto especialmente para gente que no tenían ni la rueda ni animales de carga. Aún así, al menos dos esfera han sido encontradas, con buena documentación por un arqueólogo profesional, en un entierro en la península de Nicoya. Y hay más esferas en Nicoya, pero de procedencia no documentada. Los Indios de Nicoya eran de otras tribus, y puede ser que fue un regalo de los indios del Diquís. Cual sea la razón, esta esfera de más de una tonelada fue transportada por más de 300 kilómetros. No sabemos de seguro si los pre-Colombinos tenían velas, pero si sabemos que eran fuertes marineros con rutas de trueque subiendo y bajando las dos costas. Definitivamente tenían canoas y balsas, y es más probable que transportaron esta esfera por mar. ¡Imaginese! ¡En mar abierto en una basa tratando de controlar una esfera inmensa pesando varias toneladas!

La “Unai”. (United Fruit Company.)
Las esferas quedaron olvidadas por cuatro siglos hasta que la compañía estadounidense The United Fruit Company decidió convertir miles de hectáreas de selva tropical a plantaciones homogéneas de banano. Al escarbar desagües con sus palas de vapor, encontraron su trabajo impedido por unas esferas de piedra enormes. Muchas esferas se encontraron aquí en lo que hoy llaman “Finca 6”. Alguna esferas fueron destruidas, otra sepultadas en otro lugares, otras empujadas al lado. Por mucha suerte, la hija de un ejecutivo de la Bananera, Doris Z. Stone, reconoció el valor cultural y arqueológico enorme de las esferas y incentivó al arqueólogo famoso Samuel K. Lothrop a que viniera a estudiarlos. Él logró estudiarlas “in situ” antes de que las palas de vapor las arrancaran de su contexto original.

Mientras los indios de Costa Rica no hicieron templos u otros edificios de piedra, si hicieron muchos otros objetos de piedra con una precisión sin igual. Hay tallados de piedra que únicamente se encuentran en Costa Rica como los metates de cuatro patas. Por supuesto que los indios tenían metales como el oro y cobre, pero son metales demasiado suaves para utilizarlos tallando piedra. Alberto Sibaja , un experto en temas pre-columbinas de Costa Rica, dirige un taller donde manufacturan réplicas de artefactos de piedra pre-Colombinas. Él dice que aún con herramientas modernas, taladros eléctricos, brocas de diamante, que no ha podido emular algunos de los tallados de piedra. Como en otras partes de América, persisten rumores de que los Chamanes hacían mesclas especiales que usaban para derretir la piedra.

La mayoría de los artefactos de piedra pre-Colombinas son hechos de andesita o tuffita andesitica, ambas son piedras volcánicas que fueron formadas sobre tierra. Mientras hay algunos ejemplos de esferas hechas de caliza, la mayoría son hechas de una piedra volcánica que se formó debajo de tierra, el Gabbro. La fila de Talamanca es, por lo general, hecha de granitos y granodioritos. La fila que va paralela al sur de la Talamanca pasa por la región Diquís y es más baja que la Talamanca. Las dos filas probablemente están formadas del mismo compartimiento de magma, y la fila intermedia ha ido erosionado a un nivel más bajo, es allí donde se encuentra el gabbro.

Es casi seguro que la mayoría de las esferas vinieron de yacimientos de esta piedra gabbro, mientras las pocas de caliza vienen de yacimientos más cercas a la costa. Es poco probable que los que hacían las esferas tenían técnicas sofisticadas de tajo. Suponemos que aprovechaban de fisuras naturales en los yacimientos para palanquear y soltar piedras aptas para hacer esferas. Cuando seleccionaban caliza les deberá haber costado aún mas conseguir bloques con estructura sólida. La caliza de Yucatán, de las pirámides Maya por ejemplo es de grano muy fino, bien apta para hacer bloques sólidos. Pero la caliza de Costa Rica está llena de pedazos de concha que lo deja inútil para la construcción. Toda caliza es más suave que una piedra Gabbro, y reacciona más al carbono dióxido. Por eso las pocas esferas de caliza muestran más erosión que los de Gabbro.

¿Adoración de Diosas?
Los antropólogos y arqueólogos buscan hechos, y evitan, al menos profesionalmente, caracterizar y especular sobre motivos de la gente que estudian. ¿Pero no es eso lo más entretenido? Cierto, debemos tener cuidado de no proyectar nuestros valores, pero creo que podemos usar los criterios como estética o bien intención estética. Exactamente lo que representaban las esferas para los indios es cosa que nunca sabremos con certeza, y es probable que representaran algo al menos un poco distinto a cada indio. Es como especular que el árbol de vida representaba una cierta cosa a todas los Maya. Pero de seguro, sea lo que representa, no es exactamente las mismísima cosa para cada persona Maya desde los que vivieron hace 2,000 años hasta los que viven hoy. Igualmente el significado de las esferas habrá cambiado, al menos un poco durante de los años.

Para muchas personas las esferas recuerdan a la luna, y posiblemente fueron representaciones de la luna. ¿Serían parte de una cultura de adoración a Diosas? Sabemos que los indios practicaban herencia matrilineal, pero solo hasta allí. Pues todo lo anterior es especulación, lo que podemos decir con bastante certeza es que las esferas eran importantes para los indios que los hicieron. Igualmente podemos asegurar que mucha gente participaba en todas las actividades necesarias para hacerlas. No pudo haber una sola persona con dotes y técnicas para hacer una esfera por sí mismo. El proceso deberá haber tenido especialistas a cada paso. Encontrar yacimientos propicios, palanquear los bloques, seleccionar los bloques, el proceso inicial de redondeo, el transporte, el proceso de redondeo final, el pulido. Podemos suponer que en al menos ciertas etapas habrá sido necesario el labor espiritual de un Chamán, y que todo estas actividades tenían que haber tenido dirección y gerencia. Además los que estaban empleados en estas actividades requirieron alimentación para ellos mismos y sus dependientes. Las labores de hacer las esferas era una actividad comunal, y al parecer el consumo de las esferas era comunal también. Las esferas que se han documentado “in situ” se han encontrado en lugares públicos. Por ejemplo si hubieran sido privados, los encontraríamos en el centro de un montículo, pero todas han sido encontradas afuera. (Algunas esferas pequeñas han sido encontradas dentro de huacas, y está el caso de las esferas grandes de Nicoya que comentamos antes, pero como vimos, esa era otra cultura que recibió la esfera de los del Diquís.)

Estas dos esferas fueron unas de las pocas documentadas in situ, al lado de la rampa de acceso a un montículo grande. En el montículo hubiera un “palenque” redondo inmenso que podrá haber sido una casa de alguien muy importante, o una casa comunal o religiosa. Lo importante aquí es que no estaban adentro, estaban expuestos al exterior como lo que hoy llamaríamos arte público.

Otra cosa interesante de estas dos esferas es que son de las pocas que fueron hechas de caliza, y como se tiende a ver con las de caliza, parecen ser muy erosionadas. A primera vista uno supondría que la parte de arriba fue erosionada por el agua, mientras la parte de abajo al estar protegida, pudo mantener su forma original. Pero la arqueóloga Costarricense Ifigenia Quintanilla me explicó que se encontraron con la parte “erosionada” abajo, o sea que la esfera lo hicieron así. ¿Por qué? ¿Por qué no hacer una esfera perfecta pero más pequeña? Ya hemos visto lo difícil que es encontrar materia prima suficientemente solida para hacer una esfera con la caliza llena de conchas. Podrían haber hecho una esfera más pequeña, pero perfectamente redonda. En este caso escogieron maximizar el tamaño de la esfera pero sacrificando su redondez.

Estas imágenes no demuestran el poder de las esferas. Uno tiene que estar junto a ellas para sentir una cierta vibración primaria que tienen. Hay que verlas, cara a cara para apreciar su poder solemne. Muchas veces he observado a la gente con las esferas. Ellos se acercan, y en vez de tocarlas como normalmente harían con una escultura por ejemplo, casi siempre les ponen la mano entera y la sostienen quieta un rato. Estas esferas son tan únicas como son misteriosas y poderosas.

A los niños les encantan, juegan alrededor, se suben a ellas. Estos niños en Drake, Osa tienen unos juguetes de valor incalculable en frente de su casita modesta de madera. Estaban contentos jugando encima de las esferas hasta cuando su mamá los llamo adentro cuando pedí permiso de tomar unas fotos.

Son únicas. In ninguna parte del mundo, ninguna cultura histórica ha hecho esferas de este tamaño y pulidas. Existen solamente unos 300 esferas monumentales en total. Ninguna puede ser más joven que 500 años, y posiblemente las más viejas tendrán casi 2,000 años. Desgraciadamente estos irreemplazables monumentos de valor incalculable son descuidados e ignorados.

La esfera más grande encontrada hasta este momento le dicen “El Silencio”. Se encuentra en una loma a unos 900 metros de este tajo de caliza al lado sur del Rio Térraba, cerca al pueblo de Palmar Norte. No sé desde cuando han sacado caliza desde este tajo, pero se los enseño paraqué puedan ver el tipo de piedra que se encuentra aquí. Quizá los indios sacaron caliza de aquí para hacer esferas, pero El Silencio no es de caliza si no de gabbro.

Esto es El Silencio, más de 2.5 metros de diámetro y pesando más de 15,000 kilos. La piedra de que es hecha no es de por aquí. Probablemente viene de un yacimiento a unos 20 kilómetros de aquí pasando varias lomas y vallecitos y subiendo una montaña. Ha sido bastante dañado durante su estadía aquí. El fuerte sol, y la llamas de quema regular han calentado su superficie, y cuando se abren las nubes con la torrencial lluvia de la tarde la superficie se enfría violentamente causando un proceso de exfoliación. O sea las capas exteriores se van aflojando y después se caen. Es posible que los indios usaros una técnica similar para redondear las piedras, quizá usando carbones rojos calientes para calentarla después agua para pelarle las capas.

Por un lado es triste ver al magnífico “El Silencio” en tal estado de abandono. Por el otro lado, mucho después de que todos nosotros nos hemos ido de este mundo, El Silencio estará aquí todavía, reservadamente escuchando los mismos sonidos, del los insectos, pájaros, viento y lluvia que ha estado oyendo desde hace más de mil años.

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La Península de Osa.

Basilica de Cartago, 1635.

Casa privada en San José.

Parque Braulio Carillo, San José.

Aereopuerto Oduber, Guanacaste.
Colegio de Palmar Norte.
Técnicas de picado diferentes.

Censo de población indígena, 1569.

El conquistador Juan Vázquez de Coronado.

Ejemplos de cerámica pre-Colombiana.
Ejemplos de oro pre-Colombiana.
Courtesy & ©

Ejemplos de Jade pre-Colombiana.

Población Indígena diezmada.

Isla Uvita, Limón. Pulse para ver animación.

Esfera pintada en el parque de Limón. 100 metros de donde habrán llegado los hombres de Colón.

Finca 6, Osa. Pulse para ver animación.

Colección de esferas en Finca 6, Osa.

Esferas In Situ en Finca 6, Osa.

The Talamanca. Pulse para ver animación.

Finca Victoria, Palmar Sur, Osa.

Esfera en el parque, Sierpe, Osa.

Esferas "hongo" de la rampa de acceso.

Montículo con arte pública. (Gráfica Temp.)

Children's Front Yard Play Set, Drake, Osa.

Limestone Quarry.

El Silencio.